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À medida que os 50 se aproximam, não desista de Phil Mickelson

Phil Mickelson começará o seu ano de golfe esta semana, jogando – e hospedando – o recém-renomeado American Express, que já foi o Bob Hope Desert Classic

Mickelson terminou em segundo no deserto há um ano, perdendo de forma improvável para o rookie Adam Long, quando Long conseguiu um birdie de 5 metros no 72º buraco para vencer por um shot. Na sua próxima partida, Mickelson venceu em Pebble Beach pela quinta vez na sua carreira e fez com que os especialistas do golfe ficassem empolgados com a noção de que ele poderia finalmente completar a carreira Grand Slam vencendo o U.S. Open em Pebble no dia do seu 49º aniversário – 16 de junho.

Mickelson terminou em 52º no Pebble Open. De fato, durante o resto de 2019, ele jogou tão mal quanto durante qualquer trecho prolongado na sua notável carreira. Nas últimas 16 partidas do ano, ele perdeu sete cuts e conseguiu um dos top 30 – no Masters (18º), onde provavelmente poderia fazer o cut jogando com a mão direita. Ele começou a temporada 2019-2020 com quatro partidas que incluíam outro cut e finalizações de 61ª, 31º e 28º. E no final do ano, ele saiu do Top 50 do mundo pela primeira vez em mais de um quarto de século.

Ele também não jogou na Presidents Cup, dizendo: “Não estou a jogar o suficiente para merecer uma vaga“, quando Tiger Woods passou a fazer dele uma escolha de capitão. Foi a primeira vez desde 1993 que Mickelson não conseguiu formar uma equipa da Presidents Cup ou da Ryder Cup – uma série impressionante de 24 participações consecutivas.

Quebrar essa sequência magoou-o – o seu objetivo era chegar aos 26 anos consecutivos, culminando na Ryder Cup de 2020. “É exatamente isso que pretendo fazer“, disse ele numa entrevista pós-Ryder Cup em 2016. “Estarei com 50 anos em 2020. Depois do Whistling Straits, posso ir para o pôr do sol“.

Então, enquanto ele começa o ano em que completará os 50 anos, num evento que ganhou duas vezes, é hora de ignorar o homem a que sua miríade de fãs gosta de chamar de Lefty? Mesmo que ele seja destro?

A história diz que não.

Phil Mickelson

Os golfistas são frequentemente eliminados prematuramente (veja Woods, Eldrick T. e Nicklaus, Jack como exemplos principais), em grande parte porque podem reencontrar seu jogo aos 40 anos, muito tempo depois da maioria das estrelas de outros desportos se retirar para falar de clichés numa TV.

Mickelson tinha 33 anos quando ganhou o seu primeiro título importante e foi rotulado como alguém que poderia ganhar não-majores, competir em grandes e ganhar muito dinheiro com o campo de golfe, mas não conseguia vencer num domingo que realmente importava. Ele tinha 16 dos top 10 nos majors, incluindo um segundo no U.S.Open; um segundo no PGA e quatro terceiros no Masters – incluindo três anos seguidos – 2001, 2002 e 2003. Ele esteve frequentemente no pódio ou nos arredores, mas nunca no topo.

Mas então chegou 2004 em Augusta, quando Mickelson passou quatro dos últimos sete buracos, incluindo o de 6 metros no 18 que produziu o maior salto do desporto, vindo de três tacadas atrás de Ernie Els e finalmente tornando-se um grande campeão. A partir daí, ele adicionou mais quatro grandes vitórias – o PGA de 2005, o Masters de 2006 e 2008 e o Open Championship de 2013.

 

O Open Championship foi, lembre-se, aquele que o grande Mickelson não conseguiu vencer. Entre os 16 top 10 antes de Augusta 2004 – havia zero entre os 10 melhores nas Ilhas Britânicas. Zero. Em 1998, quando eu estava a trabalhar no meu livro das principais modalidades, perguntei a Mickelson sobre sua futilidade em jogar no campeonato mais antigo do golfe.

Simplesmente não estou confortável aqui“, admitiu. “Luto com a mudança do tempo, luto com direção, luto com chuveiros e luto com a comida. É meio difícil ganhar um torneio de golfe quando se sente mal durante toda a semana “.

Em 2004, após a sua vitória em Augusta, Mickelson terminou em terceiro em Troon. Isso chamou a sua atenção. Logo depois, em vez de sobrevoar a noite de segunda-feira da semana do torneio, ele começou a vir uma semana antes e a jogar no Scottish Open. Ele começou a ver o charme do local e os campos de golfe. Em 2013, ele venceu os escoceses e, uma semana depois, disputou uma volta final de cinco abaixo do par 66 e venceu o Open Championship – sem dúvida a sua vitória mais emocionante, porque ele acreditava sinceramente que nunca venceria na Escócia.

Ele tinha 43 anos quando venceu em Muirfield, mas quando não venceu nos mais de quatro anos seguintes, poucos ficaram surpresos. Claro, ele ainda queria desesperadamente ganhar o campeonato nacional do seu país, mas a sua última melhor hipótese provavelmente tinha sido em Merion, algumas semanas antes de içar o troféu.

Não era como se ele não tivesse momentos. Ele terminou em 2º junto de Justin Rose no Masters de 2015 e perdeu um duelo dramático com Henrik Stenson em Troon em 2016, depois desempenhou um papel importante na vitória da equipa dos EUA na Ryder Cup em Hazeltine. Mas a sua busca pela vitória no U.S.Open tornou-se um moinho de vento: desde a derrota para Rose em Merion – o sexto segundo lugar de Mickelson no campeonato – seu melhor resultado foi um 28º. Este ano, ele voltará ao cenário do seu pior crime de Open: o duplo bogey em 2006 no 18º buraco em Winged Foot, que transformou a liderança de um shot numa perda de Geoff Ogilvy. Passarão dois dias dos seus 50 quando ele sair do primeiro tee lá.

Ele finalmente venceu novamente no México em 2018 num evento do WGC e, em fevereiro do ano passado, completou 65 voltas em Pebble Beach pela sua 44a vitória no PGA Tour – 28 anos após a sua primeira.

Mickelson tem sido uma parte importante das conversas no golfe desde que a sua vitória no TOUR em Tucson, em 1991 – quando era estudante universitário. Para colocar em perspectiva há quanto tempo esse torneio foi, considere isto: os vencedores foram Tom Purtzer e Bob Tway.

 

Pode-se argumentar que nenhum jogador foi mais popular aos 29 anos desde a vitória. O único jogador de golfe da história que pode assinar mais autógrafos do que Mickelson é Arnold Palmer – com quem Mickelson é frequentemente comparado pelo seu charme, talento e tendência para fazer derreter com o seu estilo arriscado. O melhor exemplo disso deve ser o desastre de 18 buracos no Winged Foot. “Eu sou tão idiota“, disse Mickelson depois.

Mickelson também esteve envolvido em bastantes controvérsias, incluindo a ameaça de sair da Califórnia para reduzir os impostos da sua renda anual de US $ 50 milhões em 2013 (ele desculpar-se-à mais tarde); uma investigação da SEC sobre comércio de informações privilegiadas (as acusações foram retiradas mas ele teve que pagar quase US $ 1 milhão com o negócio); a sua explosão em Tom Watson após uma Ryder Cup de 2014; e a sua recusa em jogar no terceiro evento da FedEx Cup em 2007 porque estava chateado com o fato do primeiro vencedor da FedEx Cup ser uma anuidade de US $ 10 milhões e não US $ 10 milhões no local.

Durante anos, os jogadores disseram que Mickelson assinava autógrafos por 45 minutos todos os dias para reforçar a sua imagem pública e as suas oportunidades de marketing. O meu sentimento era de que crianças que conseguiram esses autógrafos realmente não se importam com o que ele assinou, apenas que o fez. Agora, ele é o mais respeitado estadista mais velho da TOUR, “Papa Bear”, como Zach Johnson o chama assim como os companheiros de equipa da Ryder Cup e outros jogadores mais jovens.

Phil Mickelson

Há também o seguinte: Mickelson e Watson nunca realmente resolveram as suas diferenças após a Ryder Cup de 2014, mas quando Hilary Watson foi diagnosticada com cancro de pâncreas em outubro de 2017, entre os que procuraram os Watsons estavam Phil e Amy Mickelson – Amy tendo passado por um susto grave com cancro da mama anos antes.

“Amy ligava-me e mandava-me mensagens o tempo todo“, Hilary Watson, que morreu em novembro, disse-me em junho de 2018. “Ela não poderia ter sido mais calorosa ou mais útil”.

Tom Watson disse coisas semelhantes sobre Phil. “Ele estendeu a mão para oferecer qualquer apoio que pudesse”, disse Tom. “Ficou claro para mim que o que havia acontecido entre nós no passado não importava. Fiquei muito emocionado.

Mickelson nunca falou sobre isso publicamente. Claramente, não tinha nada a ver com imagem ou marketing.

Ele pode ser irritadiço e charmoso. Ele pode ser muito engraçado. Quando falei sobre as suas queixas fiscais durante uma entrevista, ele disse: “Sei que você acha que sou de extrema direita, mas na verdade sou bastante liberal na maioria das coisas”.

“Mas impostos – dinheiro – é o seu problema número um“, disse eu.

Ele balançou sua cabeça. “Não, isso está errado“, disse ele. “São os números 1, 2, 3 e 4.”

É difícil não gostar de Phil Mickelson. Ele perdeu peso, tornou-se uma celebridade das redes sociais e chega ao deserto parecendo fit e pronto para ir. Também seria parvo dispensá-lo. Mesmo quando o aniversário de número 50 aparece.

 

Por John Feinstein

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